Kern od 2010 roku kierował OeBB. Jego kandydaturę na kanclerza wysunęła w 2016 roku Socjaldemokratyczna Partia Austrii (SPOe) po niespodziewanej rezygnacji poprzedniego kanclerza Wernera Faymanna. Kern był 13. szefem rządu w powojennej Austrii; odszedł z tego stanowiska po przedterminowych wyborach, a jesienią 2018 roku ogłosił, że wycofuje się z polityki.

W 2017 roku, gdy był kanclerzem, gościł na Międzynarodowym Forum Ekonomicznym w Petersburgu. Mówił wówczas, że sankcje unijne wobec Rosji są dla Austrii niekorzystne i kosztowały ją około 0,3 proc. PKB.

W marcu 2018 roku były wieloletni minister finansów Austrii Hans Joerg Schelling został doradcą rosyjskiego koncernu Gazprom w projekcie budowy gazociągu Nord Stream 2. Schelling był ministrem w gabinecie Faymanna i pozostał na tym stanowisku w rządzie Kerna.

W 2017 roku były kanclerz Niemiec Gerhard Schroeder został szefem rady dyrektorów rosyjskiego koncernu naftowego Rosnieft, objętego zachodnimi sankcjami. W tym czasie Schroeder był także przewodniczącym komitetu akcjonariuszy spółki Nord Stream i taką samą funkcję pełni w spółce Nord Stream 2, która buduje drugą część tej magistrali gazowej. Decyzja o jego pracy dla Rosnieftu wzbudziła wielkie kontrowersje w Niemczech.